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Historia ¿Qué ocurrió en el Gran Incendio de Chicago de 1871?

Cómo un incendio destruyó Chicago

El Gran Incendio de Chicago de 1871 destruyó una importante ciudad estadounidense, convirtiéndola en uno de los grandes desastres del siglo XIX.

Cómo un incendio destruyó Chicago

El Gran Incendio de Chicago destruyó una importante ciudad estadounidense, convirtiéndola en uno de los desastres más destructivos del siglo XIX . Un incendio de domingo por la noche en un granero se extendió rápidamente y durante aproximadamente 30 horas las llamas rugieron a través de Chicago, consumiendo vecindarios construidos apresuradamente de viviendas para inmigrantes, así como el distrito comercial de la ciudad.

Desde la tarde del 8 de octubre de 1871 hasta la madrugada del martes 10 de octubre de 1871, Chicago estuvo esencialmente indefensa frente al enorme incendio. Miles de hogares quedaron reducidos a cenizas, junto con hoteles, grandes almacenes, periódicos y oficinas gubernamentales. Al menos 300 personas murieron.

La causa del incendio siempre ha sido discutida. Un rumor local de que la vaca de la Sra. O’Leary inició el incendio pateando una linterna probablemente no sea cierto. Pero esa leyenda se grabó en la mente del público y se mantiene firme hasta el día de hoy.

Lo cierto es que el incendio se inició en un granero propiedad de la familia O’Leary, y las llamas, azotadas por fuertes vientos, avanzaron rápidamente desde ese punto.

El verano de 1871 fue muy caluroso y la ciudad de Chicago sufrió una sequía brutal . Desde principios de julio hasta el inicio del incendio en octubre, cayeron menos de tres pulgadas de lluvia sobre la ciudad, y la mayor parte fue en breves lluvias.

El calor y la falta de lluvias sostenidas pusieron a la ciudad en una posición precaria, ya que Chicago consistía casi en su totalidad en estructuras de madera. La madera era abundante y barata en el Medio Oeste de Estados Unidos a mediados del siglo XIX, y Chicago estaba esencialmente construida con madera.

Las regulaciones de construcción y los códigos de incendios fueron ampliamente ignorados. Grandes sectores de la ciudad albergaban a inmigrantes pobres en chabolas construidas de mala manera, e incluso las casas de los ciudadanos más prósperos solían estar hechas de madera.

Una ciudad en expansión prácticamente hecha de madera que se secó en una sequía prolongada inspiró temores en ese momento. A principios de septiembre, un mes antes del incendio, el periódico más destacado de la ciudad, el Chicago Tribune, criticó a la ciudad por estar hecha de «trampas de fuego», y agregó que muchas estructuras eran «todas falsas y tejas».

Parte del problema era que Chicago había crecido rápidamente y no había sufrido un historial de incendios. La ciudad de Nueva York , por ejemplo, que había sufrido su propio gran incendio en 1835 , había aprendido a hacer cumplir los códigos de construcción y de incendios.

La noche anterior al gran incendio, se desató otro gran incendio que fue combatido por todas las compañías de bomberos de la ciudad. Cuando ese incendio estuvo bajo control, parecía que Chicago se había salvado de un gran desastre.

Y luego, la noche del domingo 8 de octubre de 1871, se detectó un incendio en un granero propiedad de una familia de inmigrantes irlandeses llamada O’Leary. Sonaron las alarmas y respondió una compañía de bomberos que acababa de regresar de luchar contra el incendio de la noche anterior.

Hubo una confusión considerable al enviar otras compañías de bomberos y se perdió un tiempo valioso. Quizás el incendio en el establo de O’Leary podría haberse contenido si la primera compañía que respondió no se hubiera agotado, o si otras compañías hubieran sido enviadas a la ubicación correcta.

Media hora después de los primeros informes del incendio en el granero de O’Leary, el fuego se había extendido a los graneros y cobertizos cercanos, y luego a una iglesia, que rápidamente se consumió en llamas. En ese momento, no había ninguna esperanza de controlar el infierno, y el fuego comenzó su destructiva marcha hacia el norte hacia el corazón de Chicago.

La leyenda se apoderó de que el fuego había comenzado cuando una vaca que estaba siendo ordeñada por la señora O’Leary había pateado una lámpara de queroseno, prendiendo heno en el establo de O’Leary. Años más tarde, un periodista admitió haber inventado esa historia, pero hasta el día de hoy perdura la leyenda de la vaca de la Sra. O’Leary.

Las condiciones eran perfectas para que el fuego se propagara, y una vez que pasó más allá de las inmediaciones del granero de O’Leary, aceleró rápidamente. Las brasas ardientes aterrizaron en las fábricas de muebles y los elevadores de almacenamiento de granos, y pronto el fuego comenzó a consumir todo a su paso.

Las compañías de bomberos hicieron todo lo posible por contener el fuego, pero cuando se destruyeron las instalaciones hidráulicas de la ciudad, la batalla terminó. La única respuesta al incendio fue intentar huir, y decenas de miles de ciudadanos de Chicago lo hicieron. Se ha estimado que una cuarta parte de los aproximadamente 330.000 habitantes de la ciudad salieron a las calles, llevando lo que pudieron en un pánico loco.

Un enorme muro de llamas de 30 metros de altura avanzó a través de las manzanas de la ciudad. Los sobrevivientes contaron historias desgarradoras de fuertes vientos empujados por las brasas ardientes que arrojaban fuego, de modo que parecía como si estuviera lloviendo fuego.

Para cuando salió el sol el lunes por la mañana, grandes partes de Chicago ya estaban quemadas hasta los cimientos. Los edificios de madera simplemente habían desaparecido en montones de ceniza. Los edificios más sólidos de ladrillo o piedra eran ruinas carbonizadas.

El fuego ardió durante todo el lunes. El infierno finalmente se estaba extinguiendo cuando la lluvia comenzó el lunes por la noche, apagando finalmente las últimas llamas en las primeras horas del martes.

El muro de llamas que destruyó el centro de Chicago niveló un corredor de unos cuatro millas de largo y más de una milla de ancho.

El daño a la ciudad era casi imposible de comprender. Prácticamente todos los edificios gubernamentales fueron quemados hasta los cimientos, al igual que los periódicos, los hoteles y cualquier negocio importante.

Hubo historias de que muchos documentos invaluables, incluidas cartas de  Abraham Lincoln , se perdieron en el fuego. Y se cree que se perdieron los negativos originales de los retratos clásicos de Lincoln tomados por el fotógrafo Alexander Hesler de Chicago.

Se recuperaron aproximadamente 120 cadáveres, pero se estimó que murieron más de 300 personas. Se cree que muchos cuerpos fueron consumidos por completo por el intenso calor.

El costo de la propiedad destruida se estimó en $ 190 millones. Más de 17.000 edificios fueron destruidos y más de 100.000 personas quedaron sin hogar.

Las noticias del incendio viajaron rápidamente por telégrafo, y en cuestión de días, artistas y fotógrafos de periódicos descendieron sobre la ciudad, registrando las escenas masivas de destrucción.

Se montaron los esfuerzos de socorro y el ejército de los Estados Unidos tomó el control de la ciudad, colocándola bajo la ley marcial. Las ciudades del este enviaron contribuciones, e incluso el presidente Ulysses S. Grant envió $ 1,000 de sus fondos personales para el esfuerzo de ayuda.

Si bien el Gran Incendio de Chicago fue uno de los mayores desastres del siglo XIX y un golpe profundo para la ciudad, la ciudad fue reconstruida con bastante rapidez. Y con la reconstrucción vino una mejor construcción y códigos de incendio mucho más estrictos. De hecho, las amargas lecciones de la destrucción de Chicago afectaron la forma en que se administraron otras ciudades.

Y aunque la historia de la Sra. O’Leary y su vaca persiste, los verdaderos culpables fueron simplemente una larga sequía de verano y una ciudad en expansión construida de madera.

Old Town: Chicago, antes del gran incendio

Un barrio en el que se puede aún sentir cómo era ese primer Chicago de casas de madera y calles sin el frenesí del tráfico intenso y el metro elevado.

Old Town: Chicago, antes del gran incendio

En 1874 se prohibió la construcción de casas con estructura de madera en el centro de Chicago. La culpa la tuvo una vaca.

Tres años antes un incendio originado en el corral de la familia O’Leary se propagó con rapidez. Las llamas acabaron con la mayor parte de los edificios del centro de la ciudad norteamericana. Todos eran de madera. Acusaron a una vaca de la señora O’Leary de iniciar el fuego al dar una patada a un farol. Más de 90.000 personas se quedaron sin casa y surgió un nuevo Chicago con esqueleto, esta vez sí, de acero.

Ese acero permitió que durante los siguientes 130 años Chicago se convirtiera en una espectacular ciudad, espectacular en lo arquitectónico y en lo urbanístico. Todo el centro del downtown actual, incluida la zona del Loop, es ejemplo de ese esplendor. Pero algo más al norte quedó un barrio en el que se puede aún sentir cómo era ese primer Chicago de casas de madera y calles en las que caminar sin el frenesí del tráfico intenso y el metro elevado. Estamos en el Old Town de Chicago.

Patios traseros de las casas de la calle Crilly Court

Paseo por la calle Menomonee. Es el corazón del llamado Old Town Triangle, un conjunto de calles con sabor añejo que queda entre las avenidas North y Lincoln y la calle North Larrabee. Después de conocer el vértigo de los rascacielos del centro de Chicago, parece que camino por otra ciudad. Casas de madera de dos o tres plantas en variados colores, ventanas de guillotina, pequeños jardines rodeados por vallas blancas, vecinos paseando… y silencio.

Otras calles del Old Town ofrecen otra arquitectura: casas de ladrillo visto con pequeñas escaleras e la acera y la puerta de entrada, aceras arboladas, gente que hace ejercicio mientras pasea al perro… O Crilly Court (a la altura del 227 de West Eugenie Street), una zona residencial que lleva el apellido del agente inmobiliario que la creóen 1885. A un lado casas de piedra de dos plantas, en la otra un edificio de apartamentos de cuatro plantas. Sus hijos lo reformaron en 1949: cerraron los callejones traseros para crear zonas privadas para las casas y cambiólos balcones traseros de madera por otros de hierro forjados, comunicados por escaleras. Consiguieron asícrear un ambiente comunal, una corrala bostoniana propia de ambientes más sureños.

Las calles del Old Town de Chicago invitan al paseo

Hay más casas, de otros estilos, que dan al barrio un ambiente ecléctico: las casas Olsen-Hansen, las casas Wacker… Porque el Old Town de Chicago ha ido cambiando de manos a lo largo de su historia: asentamiento originalmente de inmigrantes alemanes en torno a 1850, ya en el siglo XX fue zona de puertorriqueños, de hippies, de gays… Desde que en 1948 se formóel Old Town Triangle, una asociación formada por los ricos residentes para conservar la identidad del barrio, esta zona histórica de Chicago ha conservado un ambiente, una denominación de origen, que tienta al visitante a caminar relajadamente a sólo unos pasos del lago Michigan.

Por cierto, no he visto vacas por aquí.Más información: www.oldtownchicago.orgTexto y fotos: Marino Holgado

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Para la edición en español ©geoPlaneta – Avda. Diagonal 662 Barcelona

Viejas lecciones que fueron trágicamente ignoradas: Una y otra vez, Chicago no aprende de los horribles incendios fatales

Cuando un incendio en Chicago llena las primeras planas, los políticos prometen nuevos estándares de seguridad. A veces, estas reformas crean condiciones más seguras para todos.

Viejas lecciones que fueron trágicamente ignoradas: Una y otra vez, Chicago no aprende de los horribles incendios fatales

Cuando un incendio en Chicago llena las primeras planas, los políticos prometen nuevos estándares de seguridad. A veces, estas reformas crean condiciones más seguras para todos. Pero con frecuencia la municipalidad cede ante la oposición, acabando por establecer condiciones que luego conducen a desastres prevenibles.

Hoy en día, muchos de los requisitos de seguridad de Chicago todavía están arraigados a estos grandes incendios, pero la falta de acción de los políticos para implementar medidas más contundentes ha dejado a muchos residentes vulnerables a futuros incendios.

A continuación, enumeramos algunos momentos clave:

Después de que las llamas destruyeran la ciudad en octubre de 1871, Joseph Medill ganó la alcaldía con una campaña “a prueba de fuego”. En su discurso inaugural prometió que revertiría “el carácter inflamable de la ciudad” prohibiendo las estructuras de madera en toda la ciudad.

Pero los propietarios se opusieron al precio y el concejo municipal cedió. Al final, la prohibición a los edificios de madera se limitó al centro de la ciudad y a una pequeña zona circundante.

Unos años más tarde, otro incendio arrasó el sur de Chicago y se detuvo sólo cuando alcanzó los edificios de piedra recién construidos dentro del nuevo distrito contra incendios. Una gran asociación de seguros buscó la cancelación de todas las pólizas en Chicago hasta que los líderes de la ciudad adoptaran medidas de seguridad más estrictas contra incendios, incluida la propuesta original de Medill.

El concejo municipal accedió a las demandas, extendiendo las regulaciones anti incendio hasta lo que en ese momento era el límite de la ciudad. Para finales de 1875, Chicago había reestructurado su Departamento de Bomberos, redactado uno de los primeros códigos de vivienda de la nación y creado el Departamento de Edificios para hacer cumplir las nuevas reglas.

En diciembre de 1903, un reflector prendió fuego a una cortina en el teatro Iroquois durante una matiné abarrotada. La multitud, que sólo estaba de pie, entró en pánico y corrió hacia las puertas de salida que solo se abrían hacia adentro. Más de 600 personas murieron tratando de escapar.

La catástrofe indignó al público, que criticó a los líderes de la municipalidad por no haber aprendido su lección dos años antes, cuando otro desastre en un teatro mató a varias personas. Esa vez, un niño vio que había humo emanando de una rejilla de calefacción y gritó “¡Fuego!” en un teatro lleno de gente. Aunque no hubo ningún incendio, la audiencia entró en pánico y corrió hacia las salidas, bloqueando una escalera y pequeños pasillos. Cinco personas murieron pisoteadas o al caer de un balcón. Otras 50 resultaron heridas.

El incendio del teatro Iroquois provocó cambios en el código de construcción, estableciendo aforos máximos y el requisito de que todas las puertas de salida se abran hacia afuera. Los municipios de todo el mundo siguieron su ejemplo.

En diciembre de 1958, tres monjas y 92 estudiantes murieron como resultado de un incendio en la escuela Nuestra Señora de los Ángeles en Humboldt Park.

La investigación posterior encontró varias fallas de prevención contra incendios. El edificio —lo suficientemente antiguo como para estar exento de las normas de seguridad vigentes— carecía de escaleras cerradas y no tenía rociadores ni detectores de humo. Sólo había una escalera de incendios.

La Asociación Nacional de Protección contra Incendios culpó a las autoridades, diciendo “que al alojar a los niños en estructuras que son ‘trampas de fuego’, no reconocieron que tienen la obligación de proteger vidas”. El presidente de la asociación dijo que “no hay nuevas lecciones que aprender de este incendio; sólo viejas lecciones que trágicamente fueron ignoradas”.

Después de la tragedia, el alcalde Richard J. Daley impulsó nuevas reglas para exigir la modernización de todas las escuelas con rociadores contra incendios y alarmas directamente conectadas con los bomberos, así como otras mejoras de seguridad contra incendios. Se aprobaron muchas reformas, pero el alto costo de los rociadores resultó en muchos aplazamientos por parte del concejo municipal.

Durante décadas, muchas escuelas permanecieron sin la protección mejorada. El edificio donde ocurrió la tragedia, que ya no es una escuela, fue recién modernizado con rociadores contra incendios en el 2020.

En octubre de 2003, una lámpara defectuosa inició un incendio en 12vo piso de un edificio de oficinas gubernamentales de 35 pisos que solo contaba con rociadores en la planta baja.

Cuando los empleados abrieron las puertas de las escaleras para evacuar el edificio, los bomberos abrieron una puerta que conectaba con la misma escalera en el nivel inferior, creando un efecto de chimenea. El humo fluyó hacia los empleados que intentaban evacuar, quienes quedaron atrapados después de que las puertas superiores se cerraran automáticamente. Aproximadamente 90 minutos después de la primera alarma, los bomberos encontraron los cuerpos de seis empleados en las escaleras.

Más tarde, un informe de investigación encontró que el código de construcción de Chicago “esencialmente respaldaba los defectos de diseño que contribuyeron a las muertes” y señaló que un solo rociador hubiera bastado para extinguir el fuego.

Un año después, el concejo municipal aprobó una ordenanza que requiere que todos los rascacielos comerciales estén equipados con rociadores. A los rascacielos residenciales se les dio la opción de desarrollar mejoras menos costosas siempre y cuando aprobaran una evaluación de sus medidas de seguridad.

La fecha límite para completar las evaluaciones era el 2006, y todas las mejoras debían completarse en el 2017. En agosto del 2020, después de años de prórrogas, el Departamento de Edificios dijo que al menos 12 edificios de gran altura todavía no tenían rociadores contra incendios y no habían aprobado las evaluaciones de seguridad.

referencia:
www.greelane.com
www.lonelyplanet.es
www.chicagotribune.com

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