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El coronavirus es slo un aviso: los laboratorios son un grave riesgo para la humanidad

El coronavirus es slo un aviso: los laboratorios son un grave riesgo para la humanidad

Los avances en biomedicina han tra

El coronavirus es slo un aviso: los laboratorios son un grave riesgo para la humanidad

Los avances en biomedicina han trado grandes beneficios, como una enorme mejora en la salud y la esperanza de vida, incluso en los lugares ms pobres del mundo. Pero, al mismo tiempo, el progreso cientfico genera dilemas ticos que pueden convertir lo que queda de siglo en una carrera de obstculos para la humanidad. Existe un abismo cada vez ms grande entre lo que la ciencia nos permite alcanzar y lo que en realidad es prudente o tico hacer.

Estas preocupaciones han cobrado gran importancia durante la crisis del Covid-19, pero no hay nada que nos resulte extrao en ellas. Muchas personas se sienten incmodas de manera automtica con los avances que consideran ‘contra natura’. Por ejemplo, la vacunacin y los trasplantes de corazn generaron controversia en el pasado. Y, a pesar de que los cultivos transgnicos se han consumido durante dos dcadas por 300 millones de americanos sin ningn dao manifiesto, siguen encontrando restricciones severas en la Unin Europea.

Los estudios sobre los virus tienen aspectos controvertidos. De hecho, en 2011 dos grupos de investigadores, uno en Holanda y otro en Wisconsin, demostraron que es sorprendentemente fcil hacer que el virus de la gripe H5N1 sea ms virulento y ms contagioso a la vez, en contraposicin con la tendencia natural de estas dos caractersticas a moverse en direcciones opuestas. La justificacin que se dio a estos experimentos fue que, al ir un paso por delante de las mutaciones naturales podran facilitar la creacin de vacunas a tiempo. Pero, para muchos, los riesgos de escape inintencionado de un virus superan este beneficio; al igual que el peligro de que se diseminen tcnicas que podran resultar tiles para los terroristas.

En 2014 el gobierno de Estados Unidos ces la financiacin de estos «experimentos de ganancia de funcin», aunque en 2017 esta prohibicin se relaj. En 2018 se public un artculo con un informe sobre la sntesis del virus de la viruela en los caballos, lo que implicaba que este virus podra sintetizarse de forma similar en humanos. Algunos cuestionaron la justificacin de esta investigacin llevada a cabo por un grupo en Edmonton; otros discutieron que incluso si la investigacin fuese justificable, publicarla fue un error.

La modificacin de genes en embriones humanos plantea preocupaciones ticas. Y el creciente avance de la biotecnologa acarrear mayor inquietud por la seguridad de los experimentos, la difusin de conocimientos peligrosos y la tica de su aplicacin. Procedimientos que no solo afectan al individuo sino a su descendencia , al alterar la lnea gentica, resultan realmente inquietantes incluso cuando se llevan a cabo en animales o insectos. Por ejemplo, se ha intentado, con un 90% de xito, hacer estril, y por tanto eliminar, a especies de mosquitos que transmiten los virus del Dengue y el Zika. Se han propuesto tcnicas similares que podran preservar el ecosistema nico de las Islas Galpagos eliminando a las especies invasoras, en particular las ratas negras.

Ya hay cientos de laboratorios en todo el mundo donde se estn estudiando y modificando patgenos dainos

En 1975, en los comienzos de la investigacin sobre el ADN recombinante, un grupo de destacados bilogos moleculares se reunieron en el el centro de convenciones Asilomar de California y acordaron unas directrices que marcaran los experimentos que deban llevarse a cabo y los que no. Este precedente, aparentemente alentador, ha desencadenado varias reuniones convocadas por academias nacionales, editores de revistas y funcionarios gubernamentales, para debatir con el mismo espritu la evolucin reciente. Pero hoy en da, ms de 40 aos despus de la primera reunin del Asilomar, la comunidad de cientficos se ha vuelto ms internacional y ms influida por presiones comerciales.

Y lo que es ms importante, cualquier regulacin que se imponga, por motivos prudenciales o ticos, no puede aplicarse eficazmente en todo el mundo, al igual que las leyes sobre drogas o las leyes fiscales. Todo lo que se pueda hacer se har en algn lugar del mundo y eso es una pesadilla. A diferencia del sofisticado equipo necesario para crear un arma nuclear, la biotecnologa requiere equipos de uso dual a pequea escala. De hecho, el biohacking est floreciendo como una aficin y tambin un juego competitivo. Ya hay cientos de laboratorios en todo el mundo donde se estn estudiando y modificando patgenos dainos.

Aunque no soy un experto, escrib por primera vez sobre estos riesgos en 2002 y me di cuenta de que algunos de mis compaeros ms formados estaban ms convencidos que yo de que era probable que sucediera una catstrofe. En la pgina web de Long Bets yo apost: «El Bioterrorismo se cobrar un milln de vctimas, en un solo evento dentro de un periodo de seis meses, que comenzar como tarde el 31 de diciembre de 2020«. En 1917 el famoso psiclogo y autor Steven Pinker me llev hasta esa apuesta, apost 400 dlares (para la caridad).

Es una apuesta que realmente esperaba perder, pero no me sorprendi que el autor de Los ngeles que llevamos dentro prefiriese seguir una lnea ms optimista. La fascinante obra de Pinker est repleta de optimismo. Cita estadsticas que sealan una gratificante bajada en el ratio de violencia y conflictos, un descenso que se ha visto empaado por el hecho de que los medios informan sobre desastres que en pocas anteriores no se habran pregonado. Pero esta tendencia puede inducirnos una confianza excesiva. En el mundo financiero las prdidas y ganancias son asimtricas; muchos aos de ganancias graduales pueden esfumarse por una prdida repentina. En la biotecnologa y las pandemias (las ciberamenazas tambin) el peligro se encuentra dominado por los eventos ms raros pero ms extremos. Es ms, a medida que la ciencia nos empodera, y debido a la interconexin mundial, la magnitud de las peores catstrofes potenciales ha crecido sin precedentes, y demasiadas personas lo niegan.

Steven seala en la web de Long Bets: «las influencias morales del mercado distorsionan las probabilidades: los pesimistas son vistos como personas serias y responsables; los optimistas como complacientes e ingenuos», y que la mayora de las predicciones del da del juicio final han demostrado ser falsas, tambin: «Si un evento de categora externa y especfica no ha sucedido antes, las probabilidades jugarn en su contra. Es ms, el nmero de personas ansiosas por una destruccin sin sentido es pequeo, y an ms pequeo si se multiplica por la fraccin con el conocimiento, las herramientas y disciplina necesarias para crear una superbacteria».

Por supuesto en 2020 lleg el Covid-19, mucho ms devastador que el evento «lmite» que preveamos. Pero formul mi apuesta de manera que excluyese una pandemia de origen natural: esas son amenazas permanentes y posiblemente crecientes debido a una vida ms congestionada y al aumento del transporte areo, que facilita los contagios internacionales. El desarrollo de vacunas en un solo ao merece sin duda ser aclamado como un gran logro cientfico y logstico (recordemos que, despus de 40 aos, todava no hay vacuna para el SIDA). El Covid 19 ha sido claramente una «llamada de atencin» que debera garantizar una mejor preparacin para futuras pandemias.

El hallazgo de que el origen del virus es de accin humana le dara a la saga de coronavirus lo que le falta: un villano

Pero se trata solo de alarmismo el plantear la preocupacin por como la mala manipulacin de los virus peligrosos, que por un «error o terror», podran desencadenar una pandemia? Existen teoras con gran difusin, que afirman que el Covid-19 ‘se fug’ en un laboratorio de Wuhan, donde se sabe que se llevaban a cabo «experimentos de ganancias de funcin» con el virus corona. Pero esto sigue siendo una opinin minoritaria. Steven y yo esperaremos a que las cosas se aclaren antes de decidir el resultado de nuestra apuesta: seguimos con la mente abierta. Aunque, siendo realistas, puede que nunca estemos seguros.

La mayora de las opiniones de los expertos, reforzadas por las primeras declaraciones de la OMS, se inclinan por la transmisin «natural» a travs de animales vivos en los «mercados hmedos» chinos. Pero la teora de la fuga ha cogido impulso en el ltimo mes, debido a un artculo bien documentado del respetado periodista Nicholas Wade para el Bulletin of Atomic Scientists; que sostiene que tres trabajadores de el laboratorio del Instituto de Virologa de Wuhan enfermaron de forma misteriosa en noviembre de 2019. En Estados Unidos, el Dr Fauci ha sumado su voz a los que sospechan el encubrimiento y buscan mayor colaboracin de los cientficos de Wuhan. El presidente Biden ha pedido un informe sobre el tema con un plazo de 90 das.

Siendo realistas, es posible que no llegue a resolverse incluso aunque ‘las fugas’ sean culpables, y eso es quiz un consuelo dada la actual toxicidad entre las relaciones de China y Estados Unidos. Sera la versin China de Chernbil. El abogado de la Universidad de Yale, Stephen Cartes, destac en Bloomberg News : «El hallazgo de que el origen del virus es de accin humana le dara a la saga de coronavirus lo que le falta: un villano. Si un virus que ha matado cerca de 600.000 personas en Estados Unidos y cerca de cuatro millones en todo el mundo resulta haberse escapado de un laboratorio de China, el miedo amorfo que ha inmovilizado a la mayor parte del mundo durante el ltimo ao y medio podra convertirse en furia al tener por fin un objetivo».

Sea cual sea el origen del Covid-19, no podemos descartar que se produzcan fugas de este tipo en el futuro, y de hecho debemos recordar que la epidemia de fiebre aftosa ms grave de este siglo en el Reino Unido fue causada por una fuga del laboratorio Purbright. Sin duda, hay que reforzar la seguridad y el control independiente de los laboratorios que investigan agentes patgenos letales.

Tampoco podemos descartar la liberacin intencionada de un patgeno peligroso, los Gobiernos o incluso grupos terroristas con objetivos muy marcados se veran inhibidos a la hora de liberar armas biolgicas, porque es impredecible dnde (y hasta dnde) se propagaran. As que la peor pesadilla sera un desequilibrado solitario con conocimientos de biotecnologa, que creyese, por ejemplo, que hay demasiados humanos en el planeta y no le importase quin o cuntos estn infectados. Sabemos muy bien que los conocimientos tcnicos no garantizan una racionalidad equilibrada. Stephen Pinker tiene razn al afirmar que el nmero de autores potenciales es minsculo, pero incluso uno solo es demasiado si su accin se produce en cascada a nivel mundial.

La amenaza del Bioterrorismo se vera agravada si fuese posible disear virus: sera el arma definitiva al combinar una alta letalidad con la transmisibilidad del resfriado comn, adems de un largo periodo asintomtico que permitiese un contagio masivo antes de poder tomar medidas para combatirlo. El creciente empoderamiento de los expertos de tecnologa (o incluso de los «hackers» individuales) por medio de la biotecnologa y la cibertecnologa supondr un reto insuperable para los gobiernos y agudizar la incompatibilidad entre libertad, privacidad y seguridad.

Martin Rees es astrofsico, ex presidente de la Royal Society y autor de ‘En el futuro. Perspectivas para la humanidad’ (Ed. Crtica)

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